Apple新发表的iPhone 7 Plus配备了双镜头摄像头,以提供望远变焦(telephoto-zoom)以及景深(depth of field)功能,可能会为手机相机设立一个以往难以想象的影像质量新高标准。

虽然它不太可能完全取代数字单眼,Apple全球营销资深副总裁Philip Schiller仍在日前的新iPhone发表会上自夸:“这是有史以来最好的智能手机相机。”iPhone 7 Plus的双镜头包含一个28mm广角镜,以及一个56mm望远镜头。 20160912-APPLE-1 iPhone 7 Plus配备了1200万画素的广角摄像头以及1200万画素长焦摄像头,能拍摄更高画质的影像(来源:Apple)

在今年稍后,Apple打算透过软件升级以同样的手机相机双镜头支持“背景虚化(Bokeh)”效果;这种效果能针对目标物体在前景进行对焦,但是将画面的其余部分模糊化,产生的影像类似望远镜头以浅景深所拍摄,与目前智能手机广角镜头拍摄之照片形成鲜明对比。 20160912-APPLE-2 iPhone 7 Plus将透过今年稍后的软件升级提供景深效果(来源:Apple)

成立于2012年的以色列新创公司Corephotonics授权业务副总裁Eran Kali表示,双镜头摄像头不会只是一种不错的高端智能手机功能,它将会改变智能手机发展路线;他预期,双镜头摄像头很快就会智能手机的标配,Apple的竞争对手们很快就会追上来。

Corephotonics对双镜头智能手机如此看好的理由充分;Kali表示,Corephotonics是智能手机运算双摄像头(computational dual camera)的发明者,衍生自公司自有IP。不过Kali澄清,Apple并非Corephotonics的授权客户。

Kali回避了讨论任何潜在的IP议题,强调Corephotonics基本上是一家IP供货商,Apple的iPhone 7 Plus诞生,对该公司来说是值得庆贺的事情、并不是冒出竞争对手:“我们很高兴看到…Apple不只是确认而且证实了我们的想法正确,而那一度被认为是太极端。”

Apple并非第一家推出双镜头智能手机的智能手机厂商,宏达电(HTC)与华为(Huawei)也尝试过,但并没有利用双镜头提供望远变焦,影像质量也没那么好;而上述两家厂商的产品在市场上也没有让消费者留下深刻印象。

对此Kali表示,HTC与华为缺少了Corephotonics的技术。HTC使用双镜头的其中一个做为主摄像头,将次摄像头做为实时图像处理;华为的双镜头技术据说是该公司自己开发,是为了在低亮度条件下获取更多光线:“不过华为的P9智能手机拍摄出的影像只是稍微好一点。” 20160912-APPLE-3 低光线影像比较:左方是华为P9拍摄的影像,右方是采用Corephotonics 技术拍摄的影像(来源:Corephotonics)

而Corephotonics对于该公司的技术仍然深具信心;自2013年首度在私下展示其技术概念,并于2014年的世界移动通信大会(MWC)公开亮相之后,Corephotonics一直积极对智能手机厂商倡导双摄像头变焦的好处。据了解,目前已有数家“一线厂商”是该公司授权客户,正在设计自家的双镜头手机。

Corephotonics营销暨业务开发副总裁Eran Briman预期,在2017的MWC至少会有一家厂商展示采用该公司技术的智能手机;不过他婉拒透露任何名称或是该公司目前已经有多少家授权客户:“我们在手机产业其实很出名。”Corephotonics的技术包括硬件(专属光学组件与驱动器)以及软件(能在各种现有应用处理器/GPU执行的专属算法)。

Apple的双镜头摄像头是利用结合了新型GPU与影像信号处理技术的最新A10应用处理器,Corephotonics的设计则是得仰赖其他芯片厂商的处理器技术进展;例如Qualcomm的Snapdrdagon、Samsung的Exynos,以及联发科(MediaTek)的芯片。

在Kali看来,Corephotonics的双镜头解决方案(目前有三种型号),已经超越iPhone 7 Plus目前的状态;他解释,该公司能提供两倍光学变焦、连续性的无缝数字变焦、光学防震、更佳的景深,以及低光线环境下的强化影像质量──而且这些功能都能挤进目前厚度在6.0mm以下的智能手机机身里。

而为了能扩大授权自家技术,Corephotonics还得建立自己的芯片组、传感器、镜头与驱动器供货商生态系统;该公司为这些零组件供货商提出了免付费授权条款,条件是他们只能将零组件供应给Corephotonics的客户,而这些系统厂商会支付授权费给该公司。 20160912-APPLE-4 Corephotonics 的授权业务模式(来源:Corephotonics) 20160719-ESMC-1