在现代消费电子产品快速汰旧换新的世界里,许多人很自然地认定所有的产品市场生命周期都很短。的确,或许有些人仍留恋于那些“传统的”装置,例如几年前的PC或“移动电话”等,但那些机型都已经停产了,早就被一些更新、更好也更有吸引力的款式所取代。

许多产品的情况确实如此,但并非全部皆然。从最近的两个例子即说明了:好的产品可能持续几十年(甚至更多年)的制造。是德科技(Keysight Technologies)最近宣布停产其经典款数位万用电表(DMM)。这款34401A DMM (如下图)自1992年制造后,广泛地应用在生产以及许多领域的测试工作台上。

由于这款产品十分受欢迎,是德科技还为此建立了“避免34401A末日预言”(Avoid the 34401A Apocalypse)的在线直播网页,协助采用34401A的工程师面对即将而来的“停产”问题,他们能顺利过渡至34461A新机型。(事实上,该公司早在2013年即已为此产品发出停产公告。) 20160926-legacy-1 即将停产的是德科科技——原惠普(Hewlett-Packard;HP)——34401A数位万用表。

这款产品自推出后历经该公司24年的「改朝换代」,预计将在今年底停产——HP量测事业群后来独立成为安捷伦科技(Agilent Technologies),其后又更名为是德科技。

从更大规模来看,根据《华尔街日报》(The Wall Street Journal)的报导,由于销售订单连年下滑,波音公司(Boeing)已计划在今年或明年停产最具有标志性的古老747宽体喷射客机机型。这款经典不败的飞机机型在1960年代末推出后至今已销售超过1,500架了;目前仅有21架订单未出货。

你可能会假设这架飞机的销售历程就像一般的产品推出后,历经了快速成长、广泛应用、达到颠峰后陡降的轨迹。但其实不然。根据波音公司提供的数据(见下图)显示,该公司接收到的订单周期性与我们一般所看到的电子产品情况全然不同。 20160926-legacy-2 波音747在1960年代末推出后,其销售数字并不像大部份的产品一样,历经简单的上升、高峯期以及骤降的波形迹。(来源:波音公司、《华尔街日报》)

当然,飞机和数位万用表并不能相提并论。无疑地,34401A当然必须持续地进行更新与升级,但它毕竟不像747那样的精密详尽。你能想象一架飞机进行「工程变更」

(ECO)会是多么庞大的工程吗?事实是,在大量生产与密集作业期间随时间进展所累积的经验,大幅提升并促进制造的效率、更好的飞行性能、增强的可靠性以及更少的意外。

如今,747在机身结构、引擎、航空电子设备等等,都已有重大的更新。例如,在1970年代的光纤陀螺仪(FOG)仍处于发展早期,如今,先进的技术进展已使其成为惯性导航的标准配备了。此外,基于种种理由,仅使用GPS导航并不理想,因此,目前还安装了辅助导航(supplemental GPS)装置。不过,它所使用的许多基本组件几乎从一开始就没改变过,因此,模具的成本当然也已经摊销了。

同样地,这种“经典不败”的产品案例也适用于IC。亚德诺(Analog Devices;ADI)曾经制造、销售与支持一款12位的模拟数字转换器——AD574,长达25年的时间,甚至为了使其实现更高性能与更低成本而重新设计这款芯片以及导入新的封装。

你可能会想问:“为什么?”,答案其实很简单:客户要求。尤其是在模拟领域,一旦你展开一款组件设计、投入以及不可避免地进行特性了解与控制后,就会极度地不情愿为其进行改变。关于这些风云产品,其他IC供货商也有许多类似的故事可供讨论。不过,相较于一款组装复杂的数字万用电表,或是材料成本清单(BOM)中具有几百万个组件与数千套次组装的飞机,要保持一款IC在市场上的活力以及实现量产多年当然更简单了。

但重要的是记住:传统的思维认为一款产品在经过几年的生命周期后将会停产,这并不是正确的观念,特别是在技术上更复杂的产品。这也表示建构组件与材料的供货商必须保持自家的生产线持续运转,即使是组装最简单的产品在其BOM上也有许多项目。

你曾经使用过这一类推出几十年后仍持续生产的“经典不败”款产品吗?哪一样?为什么?

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