在美国,三大电信业者AT&T、T-Mobile与Verizon都已经宣布了将终止2G服务的日期,但令人讶异的是它们的策略大不相同。

AT&T Mobility在去年10月确认将在今年初始就终止2G网络服务,它们也确实做到了;其他敏捷的电信业者很快地表示他们将为2G用户抛出一条“救生索”,其中最积极的就是T-Mobile,马上宣布能为AT&T的2G网络用户提供免费的SIM卡以及绑约的服务。

身为美国第三大电信业者的T-Mobile目标是吸收用户,并在今年底之前达到提供每月每台装置50Mbytes 2G流量的目标,其计划是采用其新一代“有效利用频谱的2G GSM优化技术”;优化是透过将一部分未透露范围大小的频谱转为供应2G M2M连结需求。

该公司强调:“这能让较旧的GSM装置与较新的、美国大多数先进网络上的LTE装置共同运作,”到至少2020年;针对寻找更长期网络支持的客户,T-Mobile则表示将透过最新取得批准的Category 1 LTE模块来支持2G。

这些看起来都像是T-Mobile为了强化物联网(IoT)业务所做的努力,而且是基于与法国芯片业者Sequans在去年签署的协议,使用后者的LTE Cat1技术来支持M2M与IoT应用;Sequans的LTE Cat1芯片组平台据说能支持非常高的吞吐量。

虽然也了解2G终将走向末日,T-Mobile至少还尝试确保消费者能继续利用2G做生意,同时提供他们很充裕的时间能准备转移策略。

同时AT&T的竞争对手Verizon则是打算在2019年底终止其CDMA1X (2G)网络服务,该公司与AT&T都准备为采用2G网络的IoT提供Cat-1替代方案;这两家公司也都表示他们会重整有价值的频谱,利用HSPA 3G以及4G LTE技术更有效率地支持新兴的移动宽带需求。

平心而论,AT&T已经尽最大努力让客户的网络转移“无痛”,该公司已经将大约600万用户转移到速度更快的网络,但还有大约600万用户仍在使用2G,其中有大部分都是M2M应用;这种状况并不令人惊讶,因为M2M网络的传感器与模块生命周期大部分都比手机长得多,而替换通讯模块的成本也较高。

虽然AT&T已经为用户提供了详细的说明文件以及常见问答,以确保他们的移动通讯需求在整个转移程序中能获得满足,客户们终究还是得在旧网络服务终止之前规划硬件升级。

地方小型业者担心无法服务偏远地区用户

要让2G网络退役,美国电信营运商还面临另外两个问题:一是对偏远地区用户的影响,二是在美国有很多规模较小的地方电信业者都是仰赖与三大电信业者之间复杂的漫游协议。

美国电信产业组织CCA (Competitive Carriers Association)执行长Steven Berry在去年底接受《Fierce Wireless》访问时就表示,该协会成员中有不少小型的区域性电信业者,都对于2G网络终止服务的问题感到忧虑。

他指出,这些小型业者主要服务偏远地区,在那些区域要取得讯号就是一个挑战;这意味着电信营运商需要厘清该如何营运网络,还有考虑提供漫游服务给客户的策略合作。Berry指出,地区网络营运商通常能为偏远区域提供更好的覆盖率,那些小型业者与美国三大电信营运商以及更小型的同业之间,形成了一种共生关系。

美国以外市场的情况是?

而世界其他地区的电信业者也面临类似的挑战,但因应策略却大不相同。

新加坡也有三大电信营运商Singtel Mobile、M1与StarHub Mobile,都打算在今年4月终止2G网络服务;日本与韩国的大多数电信业者则是已经终止2G网络。澳洲电信业者Telstra与Optus,已经在2016年底终止2G网络服务;这两家公司与其他澳洲电信业者都宣布将尽快把M2M客户转移至LTE网络。

欧洲国家的脚步则似乎有些缓慢,许多当地电信业者甚至表示其3G网络的终止服务时间会早于2G网络;而GSM协会(GSMA)最近公布的一项研究预测,到2020年欧洲将有15%除了M2M以外的蜂窝链接仍然采用2G网络,但该比例在美国只有5%。

根据GSMA的电信营运商调查,有一半的欧洲营运商表示它们计划比终止2G网络更早终止3G网络,而只有四分之一的营运商表示将在近期以3G或LTE来替代2G服务,此外有六成预期LTE在短期或中期之内将淘汰3G。

在各家大型欧洲电信业者中,英国的EE,荷兰KPN、Orange与Vodafone都表示,「高龄」的2G技术可能会继续与4G一起长命百岁,而3G则会在语音、以M2M应用为中心的2G,还有以数据为中心的LTE等替代技术之间处于尴尬地位。

Vodafone最近表示,该公司将在英国继续于2020年之后的一段时间营运2G网络,或许还会会到2025年,这是根据其M2M与新兴IoT应用客户们的需求回馈。

英国EE的首席网络架构师Andy Sutton表示,从漫游的角度来看,2G是将移动通讯世界结合在一起的“黏着剂”,而且2G已经是M2M网络的首选方案,连结数以百万计、基于很长时间合约的遥测装置。

他指出,无论是从技术或商业角度,像是EE这样的供货商将部分1800MHz频谱重整为营运4G、同时仍维持部分2G网络,是相当合理的做法。整体看来,我们将看到更多的频谱重整,以及在一个频谱内移动通讯技术“多代同堂”的情形。

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