Apple日前告知总部位于英国(Kings Langley, England)的芯片设计商Imagination Technologies Group,将在两年后停止使用其GPU,而Imagination表示它有权起诉Apple使用未经授权的机密信息和知识产权(IP)。

Imagination看来并没有太大的损失,而且也势必控告Apple;但是,Apple已经有效地采取所谓的“等待性”(waiting)防御措施。不过,Imagination已经公开了这件事,因此,像这样的大动作似乎也不太可能不对ARM等其他IP厂商造成影响。

首先提供一些背景信息

Apple和Imagination曾经是最佳拍档。Apple所有的iProducts都使用了Imagination 的PowerVR绘图芯片,甚至在2008年和2009年间押注资金援助Imagination。但是在过去的12个月以来,这种关系开始生变。

在2016年初,Imagination进行管理层变动以因应财务危机,Apple当时表示并不想并购Imagination。许多市场观察家认为,并购这家滨临危机且其GPU核心技术刚好又是Apple自家处理器重要核心的英国公司,应该是一个顺理成章的解决方案。

事实上,Apple不想这样做已经意味着未来可能不会采用PowerVR技术,这是第一个警讯。

接着在2016下半年,Apple招募了许多来自英国的GPU工程师,这些工程师先前都曾经在Imagination工作(参见Apple大举挖角英国GPU工程师),这是第二个警讯。

如今,Apple告知Imagination,未来将不再使用Imagination的IP,或是在大约15个月至两年之后也将不再支付IP 专利费用——推测这大概是Apple开发与完成新绘图芯片架构所需的时间。

获得证实

Imagination提到,Apple拒绝承认正自行开发绘图芯片,也不打算证实其芯片不会侵犯Imagination的专利、IP和机密信息。此外,Imagination还说目前看不出Apple如何在自行开发 GPU时不至于侵犯到Imagination的专利、IP和机密信息。

Imagination并表示目前正与Apple商讨授权和专利费用合约的可能替代方案。

Imagination当然希望能说服Apple,直接坦承无论开发什么都会欠Imagination一笔(架构)债并为此付出(任何)代价,可能是“较不麻烦”的作法。Apple甚至只需付出一笔几百万美元的代价即可——这笔钱对Apple来说可能只是小菜一碟,但显然专利费用的付费机制仍是Imagination偏爱的方式。

但所谓“较不麻烦”是跟什么来作比较?事实上,诉讼通常是有关IP争议的作法。

人们大概认为Imagination在公开上述事情之前已和Apple进行多次商谈了。Apple不可能改变自己所采取的立场,因为Imagination已经公开了消息。所以,如果Imagination无法说服Apple支付费用,那Imagination也就没有什么好怕的了,它可能直接采取法律行动。 Imagination在4月3日的声明中表示:“对于Apple未经授权使用Imagination的机密信息和IP保留(采取法律行动)权利。”

证据为何?

唯一的问题是,imagination也许可以在两年前透过芯片相关的任何证据来提告。无疑地,所有的工程设计细节将被保密并受到高度保护。而在此期间,Apple即将取消与Imagination的合作,这件事将对该公司造成困扰。

这不会有助于改善Imagination在市场上的吸引力。相反地,它将促使其他被授权者和可能寻求授权者自行设计GPU的可能, ,或是与其他看来较有长期远景的GPU授权商合作。例如ARM及其Mali绘图芯片等。

所以,Apple的策略可能是等待事情过去。在未来几年,Apple将支付使用PowerVR核心的专利费用;于此同时,由于Imagination失去合约的缘故,营运上将会变得更困难、资源更加不足,而无法将此巨擘送上法庭。除非Imagination能获得大笔可观的收入,才足以转亏为盈。

但是,人们总是得注意当市场掀起波澜后产生意想不到的后果。

Apple也许能经由与ARM签定Mali架构授权以避免诉讼。ARM甚至可能为了留这住这样一家大客户而在价格上提供大量折扣。Apple可能因此在CPU与GPU的授权和供货商的选择上采取一致的策略。据我所知,Imagination从未认为符合Mali架构的设计违反其IP,或未受到交叉授权协议的保护。我并不是指Apple将要这么做,而是强调这个方法能让Apple避免被Imagination提告。另一方面,如果Apple公司照这方法做,可能会让Imagination重新评估Mali GPU相关设计是否侵权。

Apple较有可能会以等待的防御方式来处理。

ARM授权

事实上,隶属于软银集团(Softbank Group)旗下的ARM也许会认为Apple放弃与Imagination合作这件事,将会对自家公司与Apple之间的授权关系带来不利影响。如果Apple会这样对待Imagination,那么是在Apple开始招募剑桥最好的工程师以以前会发生这种情况?并且宣布正开发自家处理器架构与核心对于ARM造成影响却不必负任何责任?

目前的工程开发趋势有二:一个是朝向像RISC-V这样的开放来源硬件,另一个是Apple、三星(Samsung)等其他消费性电子公司自行设计高端产品的芯片与IP。ARM也许会认为自己将和Imagination一样受到不利的影响。

大约要15个月到两年的时间才能决定Imagination的命运及其与Apple之间的关系,这将对整个IP授权产业造成影响。

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