半导体产业观察家对于英国IP授权业者Imagination Technologies分别以两项不同协议及附属细则出售的方式深感好奇。

Imagination在其最大客户——苹果(Apple)表示将逐步淘汰在产品(包括iPhone)中使用Imaigination技术后,已自今年6月起公开求售。因此,最近Imagination决定出售的消息传出,也不至于太令人意外。然而,在上周五发布的这项消息——Imgination同意卖给中资凯桥(Canyon Bridge Capital Partners),并宣布将旗下MIPS CPU业务卖给Tallwood Venure Capita,这一举措让市场观察家的心中浮现了许多问号。

首先,Imagination刻意安排两项协议的方式,最终是为了让由中国政府资助的私人股权公司——Canyon Bridge取得MIPS CPU IP吗?

更具体地说,分别收购Imagination和MIPS的这两家创投(VC)公司彼此认识吗?

再者,藉由同意出售之名,Imagination实际上是为Canyon Bridge开启了得以取得MIPS CPU IP与专利的后门?让他们不必经过美国外国投资委员会(CFIUS)的审查?

Imagination Technologies在上周五发布的两项协议中,不仅同意将位于英国Hertfordshire的公司卖给了Canyon Bridge,同时也宣布将MIPS业务出售给Tallwood Venture Capital。

中国与MIPS之间长久以来的“恋情”并不是什么秘密。中国厂商多年来一直使用MIPS,据报导,北京方面表示希望将MIPS架构用于未来政府资助的计划中。

收购交易细节

先来看看上周五发布的一些细节。

Imagination宣布将以5.5亿英镑(7.425亿美元)现金卖给Canyon Bridge Capital Partners;这家创投公司曾提议收购莱迪思半导体(Lattice Semiconductor),但不久前才被美国总统川普(Donald Trump)檔下。

同一天,Imagination并宣布同意以6,500万美元的价格出售该公司的全球MIPS CPU业务给Tallwood Venture Capital;该投资公司在美国加州Palo Alto和中国无锡都设有办事处。

尽管大多数的MIPS专利都在2013年卖给专利控股公司Allied Security Trust成立的Bridge Crossing了,但所有特定处理器的专利以及MIPS Technologies的其他部份则由Imagination收购取得。

Imagination解释,Canyon Bridge收购成立的先决条件是必须先完成MIPS CPU事业的安排。

Imagination执行长Andrew Heath表示:“Canyon Bridge的收购有助于确保Imagination及其强劲的发展前景,它仍然会是一家位于英国的独立IP授权业务,但将实现全球化经营。”

这是因为,如果Imagination保有MIPS,那么Canyon Bridge收购Imagination势必会引起CFIUS的审查。

根据Imagination,MIPS CPU业务包括所有的MIPS IP和专利。这些MIPS IP和专利都是在美国开发的,属于Imagination美国业务部门所有。

然而,目前尚不确定的是,如果Imagination的MIPS卖给Tallwood是否会面临CFIUS审查?

业界怀疑论者纳闷的是,已经被美国政府禁止购买莱迪思的Canyon Bridge是否计划藉由该协议,而从Tallwood取得所有MIPS IP的永久授权。如果是这样的话,主要由中国政府资助的Canyon Bridge最后总算能掌握MIPS了。

然而,目前还没有证据显示Imagination协调这两项协议是为了帮助Canyon Bridge,特别是使其避开CFIUS的监管而顺利取得MIPS IP。像这样的财务交易——特别是还涉及来自远东的中国业者——都是监管机构难以捉摸的对象。

谁想买MIPS?

暂且不论Imagination在GPU IP和绘图相关专业知识,MIPS一直引发半导体业界关于谁最终将拥有MIPS CPU资产的争论。

MIPS上一次公开出售是在2012年,当时讯号处理IP授权业者Ceva Inc.积极寻求收购MIPS的资产,因而提出9,000万美元的收购价格。MIPS一开始同意,但不久后,Imagination介入,最终以1亿美元竞价收购MIPS。

这一次,当Imagination打算分开来卖MIPS时,Ceva仍然可能是MIPS资产的潜在收购者。

早在2012年,Synopsys曾被推测是另一个潜在的MIPS买家。Synopsys目前提供一系列嵌入式RISC处理器,称为ARC——Synopsys在2010年收购ARC International的产品组合。但MIPS资产更有助于加强其处理器产品组合。

Imagination在今年五月初开始出售MIPS时,Tirias Research首席分析师Kevin Krewell指出:“MIPS仍然是具有可扩展性和成熟软件生态系统的经典CPU设计。”当时Krewell推测,设计公司(例如Cadence、Mentor或Synopsys)将会对它感兴趣。

他补充说:“像Microchip这样的主要客户也可能考虑购买授权。MIPS也被许多中国供货商使用中,因而可能会被中国企业所购买。”Krewell认为,尽管MIPS应用在减少中,但仍然存在市场机会。

除了Tallwood之外,还有谁真的想收购MIPS的资产,以及Imagination最终如何决定与Tallwood的交易,目前都还不明朗。

“演员”阵容

Canyon Bridge和Tallwood两大投资集团旗下都有来自美国半导体产业的知名高阶主管。

Canyon Bridge创辨人——周斌(Benjamin Chow)是在中国出生的美国公民,拥有超过20年的私募股权、创业投资、资深管理与技术研发经验,同时也分别与中国和硅谷维持着良好的关系。

周斌于去年夏天成立了Canyon Bridge,主要资金都来自中国国新基金管理有限公司(China Reform Fund Management)。根据Lattice的监管资料,Canyon Bridge是国营的投资公司,也是Canyon Bridge的唯一投资者。

201709271520 Ray Bingham

Canyon Bridge还有一位知名人物是Ray Bingham,这位半导体产业的资深高阶主管曾经在赛普拉斯半导体(Cypress Semiconductor)担任执行董事长,以及伟创力(Flextronics)董事长。

据路透社报导,周斌在去年8月接近Bingham,他认为一家以美国为收购基础的投资公司加上拥有像Bingham这样的美国合作伙伴,相较于纯中国买家,应该比较不会引起CFIUS的审查。

虽然Bingham在技术产业的声誉有助于为Canyon Bridge赢得了Lattice的收购案,但他的存在却无法扭转CFIUS对于Canyon Bridge并购Lattice的审查。

Bingham与Canyon Bridge扯上关系也付出了代价。Bingham在今年六月从Cypress董事会下台,卷入与该公司创办人兼前执行长T.J. Rodgers的委托书(投票代理权)争夺战。

Rodgers在1982年成立了Cypress,今年初却状告其前公司,指责Bingham与中资背景且计划收购Lattice的Canyon Bridge Partners关系密切,违反公司利益——因为Cypress原本也考虑收购Lattice。

而在Tallwood方面,普通合伙人Luis Arzubi已任职IBM微电子部门长达30多年。在加入Tallwood以前,Arzubi担任该部门的副总裁兼总经理,负责IBM的所有半导体业务部门。

201709271521 Dado Banatao

Tallwood的管理合伙人和创办人Dado Banatao,曾经被誉为硅谷的梦想家。在成立Tallwood之前,Banatao是Mayfield Fund的创投合伙人,还曾经共同成立了S3 Graphics、Chips & Technologies以及Mostron等公司。

Banatao曾经在美国国家半导体(National Semiconductor)、Seeq Technologies、Intersil和Commodore International的工程和管理部门工作。

二维码