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运营商、设备商、芯片商组团混战抢攻物联网商机

物联网领域的竞争态势将因为低功耗广域网(LPWA)的崛起而重新洗牌,而电信厂商、各家设备厂商以及芯片厂商都在摩拳擦掌准备迎战……

物联网(IoT)领域的竞争态势将因为低功耗广域网(low-power wide area,LPWA)的崛起而重新洗牌,而电信厂商、各家设备厂商以及芯片厂商都在摩拳擦掌准备迎战。

举例来说,包括Orange(前France Telecom)在内的几家电信服务厂商,正准备推出利用免授权800~900MHz频段的LoRa规格物联网;其他许多电信厂商则预期将在明年以新3GPP所开发、以LTE为基础的新兴窄频蜂窝标准来布建物联网。

在此同时,LPWA领域的先驱Sigfox则准备在全球推出自己的800~900MHz服务;还有数家其他厂商如Ingenu,也正尝试布署类似的网络或是将技术授权给其他厂商来布建。而Cisco Systems已经加入LoRa阵营,为该规格提供网关;LoRa与Sigfox正吸引来自芯片制造商如Microchip、ST与TI等。

电信厂商TMobile 的网络技术与策略副总裁Karri Kuoppanaki 表示,现有ISM频段与新兴蜂窝技术的性能特点:“看来大致会在同一个竞技场,而且通常标准化的解决方案会胜出;”该公司有物联网客户使用现有的GSM 网络,但还没决定未来将采用什么技术。

“不同的营运商会有不同的业务模式与需求,如果他们布署了像是Sigfox这样的技术,要如何进展到3GPP的服务还有待观察;”Kuoppanaki表示,窄频LTE方案会比较容易与现有的蜂窝网络整合,而非来自第三方厂商的全新无线电技术,而且前者会拥有既有全球需求的经济规模。

但Orange的旧金山办公室业务分析师Jameson Buffmire则表示,窄频LTE标准难以达到非授权频段替代技术的5美元以下芯片成本,也不会是利用有价值授权频谱的最佳方法;他指出,因为Sigfox有规模、快速的布署,市场对LPWA网络的兴趣越来越浓厚:“营运商了解到,并非所有东西都能被硬塞到每个月10美元以上的数据方案中。”

而Buffmire指出,因为营运商都将焦点集中在来高每用户平均营收(average revenue per user),窄频LTE可能会导致厂商自相残杀;而他不认为蜂窝产业能在5年内准备好因应广域物联网应用。Orange在选择LoRa之前评估了超过六种LPWA网络;该公司计划在法国布建一个全国性网络,到目前为止则已经在包括旧金山在内的17个城市布署该网络以及网关。

“LoRa 是自适应性(self adapting)的,我们不一定要做现场调查,因为网关能适应距离…其成本则不到蜂窝网络布署的十分之一,因此足够覆盖整个国家;”Buffmire表示:“我们将首先在法国布署全国性网络,并在稍后寻求其他机会;”他指出,LoRa网络的首批应用之一是游泳池的传感器,负责侦测氯浓度等标准,而蜂窝网络不太适合这样的应用。

Sigfox:物联网需要全新的营运商

与芯片厂商密切合作的SigFox美国市场总监Luke D’Arcy则表示,物联网需要一种具备专注于其独特应用技术的营运商;他指出,现有蜂窝网络营运商的竞争都是在于谁能让iPhone最快下载视频,而Sigfox大概是全球最慢的网络,但锁定的目标是要求低成本与不在乎带宽的低阶物联网节点,一天顶多发送十次类似SMS的短信。

SigFox网络目前涵盖了10座美国城市,以及法国、西班牙的大部分城市,还有其他一些欧洲国家;D’Arcy指出,Sigfox是农田水利监测、森林火灾监测的理想方案,能应用于布署蜂窝网络不合理的地方。

“我们聚焦于低阶应用,”他表示,窄频LTE本身若要支持韧体更新功能,就需要60~100 Kbits/second的速度:“我确信一旦技术进入规格化,其数据传输速率需求就会比Sigfox高得多。”他也指出,透过在基地台改变滤波,Sigfox特别适合吵杂的美国900MHz频段。

此外,Sigfox采用超窄频收发器,也能比竞争的扩频方法采用之宽带接收器,为蓬勃发展的物联网提供更佳的容量:“我们聆听每个频道是100Hz的200KHz范围,所以同时可以收听数以千计的信息。”

D’Arcy 指出,目前On Semiconductor还有Microchip旗下的Atmel都提供以整合式收发器搭配微控制器的Sigfox参考设计;TI与Silicon Labs等厂商,则将在今年稍后推出支持蓝牙、Zigbee、Sigfox与Thread的整合式芯片样本。

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Cisco在硅谷举行的LoRa Alliance会议上展示物联网基地台

为了抢攻物联网商机,Cisco Systems加入了LoRa阵营,并与一家来自杜拜(Dubai)的服务厂商共同开发支持该技术的基地台;该公司产品线经理Felix Davis表示,选择LoRa是因为该技术已经有实际用户、生态系统,以及其开放性,而他们看好的应用包括连网智慧电表、停车场、甚至垃圾桶监控。

而Davis认为,到最后不会只有一种通讯技术涵盖所有的物联网使用情境,物联网应用将会是各种网络技术如LoRa、Wi-Fi、蜂窝、DRSC…等的混合,所有技术都会在带宽、延迟、成本以及覆盖范围等方面权衡。

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Rick Merritt
EE Times硅谷采访中心主任。Rick的工作地点位于圣何塞,他为EE Times撰写有关电子行业和工程专业的新闻和分析。 他关注Android,物联网,无线/网络和医疗设计行业。 他于1992年加入EE Times,担任香港记者,并担任EE Times和OEM Magazine的主编。
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