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无授权则不供应芯片,美国FTC指控高通滥用市场支配地位

韩国判定高通垄断并开出8.54亿美元的罚单之后,高通在美国本土也陷入反垄断诉讼。美国联邦贸易委员会(FTC)已起诉高通垄断,指控其滥用市场支配地位,利用“无授权则不供应芯片”策略以保持其在手机及其他产品使用的关键半导体市场的垄断地位。

美国联邦贸易委员会(FTC)于当地时间2017年1月17日向加州地区联邦法院提起诉讼,称高通公司(Qualcomm Inc)采取危害竞争的手段,维持其在一种关键半导体部件供应市场上的垄断地位,该部件通常运用于手机和其他消费电子产品。FTC认为高通公司坚持“无授权则不供应芯片”的政策,只向接受其制定的授权条款的手机制造商供应基带芯片。由于失去高通的基带芯片供应损失巨大,制造商被迫接受严苛的条件。

同时,作为承诺遵守FRAND条款并持有大量移动通信领域标准必要专利的公司,高通还拒绝向其基带芯片市场上的竞争对手提供专利授权。此外,出于防止竞争对手与苹果公司合作而发展壮大的考虑,高通公司还用降低专利许可费作为交换条件,换取苹果公司不使用其竞争对手提供的基带芯片。FTC认为这些行为限制了竞争,阻碍了创新,且极大地损害了消费者利益。目前,FTC正在向法庭寻求禁令以停止高通公司一系列违反FTC法案的反竞争行为。
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高通支付高额回扣要求苹果只用自家基带芯片

据美国联邦贸易委员会(FTC)近日公布的反垄断调查文件显示,高通公司为了让苹果独家使用自己的基带芯片,曾经向苹果支付巨额的回扣,多达几十亿美元。

相关文件显示,高通向苹果支付了“大量的激励性付款”,条件是苹果在从2011年到2012年的全部智能手机和平板电脑中使用高通的基带处理器。

FTC已经展开了反垄断调查,该机构表示,高通曾经在2011年和2013年两次和苹果签署了排他性的协议,高通一共支付了几十亿美元的“有条件回扣”。

高通是全球知名的基带处理器和应用处理器制造商,其中基带处理器可以让智能手机和移动运营商的基站保持通信。除了基带芯片之外,高通也拥有大量的移动通信

专利和知识产权,会向全世界的智能手机厂商提供授权,并收取专利费。

除了高通之外,英特尔、联发科等芯片公司也在生产基带处理器,高通也会向这些公司提供专利授权。

FTC指控称,高通在芯片销售和专利授权方面进行了某种捆绑,帮助自己获得优势。比如如果苹果公司等手机厂商购买了高通的芯片,则在专利授权方面,这些厂商也将获得一些优惠。但是如果手机厂商使用了高通之外的基带处理器,则这些公司可能需要向高通支付更高的授权费。

上述高通面向苹果支付的回扣,其实上也就是高通提供的专利授权费优惠。高通要求的条件包括禁止使用竞争对手英特尔支持的通信技术和芯片,未来不能在专利费方面对高通提出诉讼,另外要在新推出的手机和平板电脑上使用高通的基带芯片。

在专利授权费方面,高通和苹果曾经在2007年、2011年和2013年签署过协议。

另外在FTC的这宗反垄断调查中,苹果公司并未被列入调查对象,这表明苹果虽然获得了专利费方面的优惠,但是仍然不满于高通的所作所为。

FTC在一份新闻通稿中也表示,如果手机厂商使用了竞争对手的基带处理器,高通公司会收取比较高的专利费。

据媒体分析,高通之所以和苹果签署类似协议,并且提供巨额回扣,是担心苹果采用其他技术更先进、更有竞争力的供应商的芯片。

FTC指出,高通和苹果独家供应通信芯片的举动,剥夺了其他基带处理器制造商和一家重要手机厂商合作的机会,阻碍了他们发展成为实力更强的行业竞争者。

需要指出的是,在基带处理器领域,高通并未实现独家垄断,目前已经出现了有实力的竞争对手。比如在去年推出的新手机中,苹果公司在部分手机中采用了英特尔制造的基带处理器,不过相关的测试表明,采用高通基带处理器的iPhone 7手机,在通信性能表现方面略好于英特尔。

截至目前,高通方面表示该公司正在积极备诉,而苹果官方发言人Josh Rosenstock却拒绝对此给与任何置评。

高通认为向手机厂商专利授权属自身劳动成果

事实上,高通作为提供移动设备通讯技术的最大公司,多年来一直因其专利授权及排他性的合作要求备受批评。

对此,高通认为,除了提供了专业的专利授权,该公司在合作中还为手机制造商们提供了更多的技术福利,而这些都是由高通自身斥资进行的研发成果。

相比之下,FTC却认为,产业的标准是由企业共同定制而成,所以即便是不同的厂家,其所制造出的设备也应该允许合作交流。创立标准的企业更容易使其自家的发明专利被新兴领域所采纳,因而在这种大背景下,占据领头地位的大企业更应在专利授权时秉承“合理且无差别对待”的原则。

有外媒认为,FTC此次拿高通当典型,正是要重申其在通讯领域“严查基本专利授权”的态度。此前,谷歌2012年因涉嫌使用摩托罗拉移动的专利授权列表而遭到FTC调查,而摩托罗拉移动本身则是FTC的长期“盯梢”目标。

FTC要求法庭裁定高通停止不利于市场竞争的行为,采取措施恢复市场竞争。FTC通过投票表决,决定起诉高通。

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