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现在是RISC-V架构的最佳时机吗?

中国和印度可能成为促进RISC-V大规模采用的推手吗?

 在日前于德国慕尼黑举行的GSA领袖论坛(GSA Executive Forum)上,SiFive首席执行官Naveed Sherwani谈到了部署开放式架构带来“硅的民主化”(democratization of silicon)结果,以及如何在未来三年内让所有的微控制器(MCU)都采用RISC-V架构。

这是一个大胆的主张,尤其是在一个拥有(或许是需要)如此众多传统架构的产业中,要看到这种情况在三年的时间内发生并不容易。但我后来想到——促进大规模采用RISC-V的催化剂能否由中国和印度推动?而这可能成为我们开始看到采用RISC-V的产品广泛创新与商业化的时刻吗?

难道这就是Arm建立riscv-basics.com网站批评RISC-V缺点的原因?平心而论,Arm的发言人确实告诉《The Register》,在该网站上批评RISC-V的意图在于“为一场激烈的业界辩论提供信息”。他并补充说,“遗憾的是,其结果与我们的初衷不同,这个页面与Arm的协作文化不一致,所以我们已经将其取消了。事实上,我们的许多员工也不喜欢这个网页。”

原因很可能就在于RISC-V架构被视为锋头正盛,特别是亚洲对其兴趣浓厚。去年11月,Western Digital (WD)宣布其未来所开发的核心、处理器与控制器都将逐渐转移至RISC-V架构,一旦转型完成,预计每年将有20亿个基于该新架构的核心出货。
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Naveed Sherwani
Sherwani说,中国目前已有大约300家公司都在关注或以RISC-V进行开发。UltraSoC首席执行官Rupert Baines在接受《EE Times》访问时表示,相较于印度,中国正持续展开巨大的创新,因而对于该新架构与产品的推动力量更可能来自中国。不过,他认为,印度也一直在讨论开发RISC-V处理器——Shakti处理器。

印度人才转向EDA

印度确实拥有先进电子和运算方面的强大背景,但不知何故,印度的许多人才很早就被转移至成为许多国际半导体和EDA公司海外开发团队的一部份了。印度的生态系统和工程师在开发电子系统和处理器方面已有30多年的经验。德州仪器(TI)率先于1985年在班加罗尔(Bangalore)建立了一座设计中心,该中心的工程师陆续开发出多种DSP和专用产品,包括1995年的首款车用DSP,以及各种DSP核心和混合讯号ASIC,包括2000年的3G无线芯片组设计。

Ganapathy_Subramaniam_150.pngGanapathy Subramaniam

印度企业家兼投资者Ganapathy Subramaniam (Gani)曾经任职TI,他离开TI后创办了Cosmic Circuits,并于2013年将其出售给Cadence。他目前是WRV Capital的合伙人,今年初曾经与我们讨论到印度电子业的发展潜力。

Subramaniam说:“印度的电子系统设计产业如今已经发展得相当成熟了,许多新公司正在崛起。印度目前也已经拥有庞大的人才库以及创业能力,能够与英国和以色列等国相提并论了。”

他说,除了TI,还有一些来自Mindtree、Infosys和Wipro等公司的嵌入式设计人员,也都计划成立新创公司,有些甚至已经是他创业的第二或第三家公司了。

从印度的发展态势来看,可能会有新的芯片新创公司采用RISC-V架构进行开发。在最近于印度清奈(Chennai)举办的RISC-V研讨会上,一家新创公司InCore Semiconductors在发表简报时表示,该公司正在开发自家的RISC-V处理器,而其创办人还曾经参与Shakti处理器的开发。

UltraSoC首席技术官Gajinder Panesar在一则部落格文章中表示,RISC-V很快地将为印度一批新芯片公司打开大门。Panesar写道:“业界对于印度的印像似乎只是一个‘零工式工厂’(job shop),但这是一种假象。RISC-V为印度带来了一个新机会,不仅有助于培养庞大的人才库,并从印度强大的企业家精神中受益,而且没有传统架构的技术包袱和成本负担。”

尽管如此,UltraSoC首席执行官Rupert Baines认为,中国在发展RISC-V的脚步比印度更快。目前在中国的许多工作进度已经来到开发的后期阶段,而且在政府计划的支持下,例如中国制造2025(Made in China 2025)以及希望减少对外来芯片的依赖,无论是在创新还是商业与制造业方面,都将会快速发展。

那么RISC-V背后的全球推动力是什么?Baines认为,中国和美国正引领这方面的创新。“但我感到非常惊讶的是,在欧洲并没有太多这样的驱动力。”

RISC-V适于嵌入式应用

美高森美(Microsemi)可编程解决方案部门营销和业务开发总监Ted Marena在参加今年5月于西班牙巴塞罗那举办的RISC-V研讨会后说,“这是我们第一次在欧洲举办这个研讨会。在美国,对于RISC-V的意识明显更高许多,但它对于欧洲市场来说也非常重要,特别是因为嵌入式设计的关注重点往往在工业市场上占据重要地位。”
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Rupbert Baines
Marena说,虽然x86架构袭卷桌面和服务器市场,而Arm则主导行动领域,但RISC-V非常适合嵌入式应用以及需要客制化之处。“你可以用它来优化性能,或者为物联网(IoT)现优化。开源的力量十分惊人——事实就在于指令集架构是开放且可加以冻结的,能够为设计人员带来最佳的灵活度和功耗。”

在慕尼黑的活动上,SiFive的Sherwani还说,如果你要展开广泛的创新,那么就需要开放的架构。他问道:“我们如何将AI带给大众?为什么IoT还没能起飞?”Sherwani说原因就在于,很难为数千种需要以多种不同方式连接世界的应用案例设计芯片。

然而,考虑到在印度和中国的发展情况,RISC-V架构是否有具有足够的吸引力以及潜力在那些致力于实现自给自足的设计生态系统中占据主导地位,就变得非常重要。

开源架构提供了存取以及尝试以创新想法解决该区大规模挑战的能力,使其发展成为一项强大的吸引力。在印度,人才、经验以及成立新创企业的信心提供了激励因素。而在中国,政府的推动和投资更进一步带来了催化力量。综合种种因素,亚洲确实提供了推动RISC-V成为主流架构的最佳时机。

编译:Susan Hong

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