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萌萌哒机器人里,蕴含着中国AI大计?

根据我的观察,中国在人工智能(AI)市场崛起最具说服力的指标就在于——深圳机场那一间一间陈列、展示并推销着各种以AI驱动的玩具…

中国正在把人工智能(AI)作为一项重要的国家发展计划——在2030年以其AI技术主导全球市场,这在全世界各地已经广为人知,还有一些国家对此表示担忧。然而,为了达到这个目标,中国会采用什么样计划呢?

中国国务院于2017年7月提出了“下一代人工智能发展计划”。它表示,中国最终将成为AI领域的全球领导者,预计在2030年,中国本土AI产业产值将达到接近1,500亿美元的规模。第一步是在2020年迎头赶上美国的AI技术和应用。

我们(美国人)可能很轻易就会认为这纯粹是在虚张声势,但如今这样想可能不够明智。在我看来,中国发展AI之势不可挡。

中国的国宝级(national champion)技术领导厂商,包括百度(Baidu)、阿里巴巴(Alibaba)、腾讯(Tencent)和科大讯飞(iFlyTek),都是成功的公司。他们正引领着创新平台的发展,如自动驾驶车、智能城市、医疗诊断计算机视觉以及语音智能等。近来加入一家最新的“国家级”技术厂商是香港新创公司商汤科技(SenseTime),专精于脸部和影像识别技术。

全球IC产业的资深记者应该都还记得中国政府在几十年前推出一连串的“五年计划”(five-year plans),积极启动并大力扶植本土半导体产业。这些早期的计划成果是成立了中芯国际(SMIC),其他方面则着墨不多。到了2000年晚期,许多中国芯片新创公司纷纷涌现,每一家公司都在设计自家SoC,并向Arm和CEVA等公司授权其核心。然而,迄今为止,中国尚未完全打开全球芯片市场,但中国目前仍持续为本土芯片产业挹注更大的投资。

中国的AI计划及其为IC产业设立大基金,共同瓜分了政府庞大的预算、愿望和自我。但AI计划可能会发展成各走各的道路,因为中国已经有多家AI巨擘诞生了。

此外,阿里巴巴(Alibaba)旗下的《南华早报》(South China Morning Post)称,中国如今正主导AI投资资金。去年,全球AI新创公司总资本约有48%来自中国,相形之下,来自美国以及世界其他地区的资金分别为38%和13%。这比中国在2016年占11.3%的资金更大幅增加了。

根据我最近的观察,谈到中国在全球AI市场崛起,最有说服力的指标是在深圳机场一间一间陈列、展示并推销着各种以AI驱动的玩具。这些玩具从以电池为动力的“智能”电动狗、可编程的跳舞机器人,到可以和你进行对话的《星际大战》C3PO机器人,以及具有远程“保姆”模式的交互式AI“教育”机器人,它会在照顾孩子的同时拍照,并将照片传送给远程的爹娘。

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AI驱动的玩具机器人(来源:EE Times)

你可能忍不住笑出来。毕竟,我们所讨论都是一些AI功能最原始的玩具。我自己也不禁想笑,但我后来才明白中国蓬勃发展的玩具业务实属罕见——甚至可能是唯一一种真正以AI赚钱的业务案例典型。

中国的“教育”机器人只具有相当于低端智能手机的智慧程度。

但如果认为这些所谓AI驱动的消费产品只不过是一般的玩具,可能也过于轻率了。毕竟,对于希望孩子在成长过程中学会说英文的中国父母来说,这种交互式聊天机器人搭配各种英语学习教材的AI系统,可说是一种更便捷速成的方式。

即使是有些机器人的对话让成年人感觉似乎有些愚蠢,但只要机器人能以动画、互动的方式响应小朋友,就一点也不影响小朋友对他们的喜爱。

当我漫步于深圳机场的玩具商场,想起了1990年代晚期首次在日本采访Sony原始机器狗Aibo的发明人土井力忠(Toshitada Doi)。我曾经提问为什么Sony决定开发的第一个机器人是玩具而不是其他更有用的东西。Doi回答我说:“人们对玩具更加宽容。”

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更多AI玩具机器人(来源:EE Times)

真正弄懂“够好”(good enough)的意思,才是更有效率开发产品的关键之一。好几个世代以来,一种足以娱乐小孩的好技术,才能让成年人顺利操作。

另一个例子是,你可能还记得1980年代的太阳能计算器。这些由太阳能电池或光伏(PV)电池驱动的手持式计算器成为“廉价太阳能”(solar on the cheap)的首次成功应用。当时的太阳能电池板专家将日本制造的这种袖珍计算器视为“玩具”。但是,非晶硅——即这些早期原始PV电池的基本材料,经过几世纪后,成为夏普(Sharp)开发LCD不可或缺的一部份。

编译:Susan Hong,EET Taiwan

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Junko Yoshida
ASPENCORE全球联席总编辑,首席国际特派记者。曾任把口记者(beat reporter)和EE Times主编的Junko Yoshida现在把更多时间用来报道全球电子行业,尤其关注中国。 她的关注重点一直是新兴技术和商业模式,新一代消费电子产品往往诞生于此。 她现在正在增加对中国半导体制造商的报道,撰写关于晶圆厂和无晶圆厂制造商的规划。 此外,她还为EE Times的Designlines栏目提供汽车、物联网和无线/网络服务相关内容。 自1990年以来,她一直在为EE Times提供内容。
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